L'Esprit souffle sur la Parole
et porte la Vérité
à la lumière.
(William Cowper)


Esprit,Parole, Vérité, Lumière - Wiliam Cowper (Citation)6DSCN1429

William Cowper
15 November 1731–25 April 1800

For many precious lyrics, the Christian world is indebted to William Cowper, the author of “The Task,” and one of the most gifted of the British poets. His father, the Rev. John Cowper, D.D., chaplain to George II, was the son of Spencer Cowper, one of the Judges of the Court of Common Pleas, and the nephew of William, the first Earl Cowper and Lord High Chancellor of Great Britain. The poet’s father had, also, a second brother, Ashley, and an only sister, Judith. Ashley Cowper had three daughters, one of whom, Theodora Jane, but for her father’s dissent, would have been the poet’s wife. Another daughter, Harriet, married Sir Robert Hesketh, and is the “Lady Hesketh” of the poet's correspondence. His father’s sister, Judith, married Col. Martin Madan, and was the mother of the Rev. Martin Madan, of London, whose collection of Hymns (1760) was quite popular among the Evangelicals of that period. Her daughter, Miss Madan, an endeared cor­respondent of the poet, married her cousin, Major William Cowper, the only son of her uncle William.

William Cowper, the poet, was born November 15, 1731 at Great Berkhampstead, of which parish his father was the highly respected Rector. His mother was Anne, daugh­ter of Roger Donne, Esq., of Ludham Hall, Norfolkshire, and was a descendant, by four separate lines, of Henry III. This fact gives force to those memorable lines that were in­spired in after years by a sight of his excellent mother’s portrait:

My boast is not that I deduce my birth
From loins enthroned and rulers of the earth;
But higher far my proud pretensions rise,
­The eon of parents passed into the skies.

She was born in 1703, and died in 1737, when William was only six years old; a lovely, Christian woman,

. . .  “in early years bereft of life,
The best of mothers, and the kindest wife;
Who neither knew nor practiced any art,
Secure in all she wished-her husband’s heart.”

At his mother’s death, he was sent to Dr. Pitman's school, in the hamlet of Market Street, eight or ten miles northeast from home. Here he remained two years, when, on account of an alarming affection of his eyes, he was placed under the care of an eminent female oculist in London. In his tenth year, he was sent to Westminster school, “When Nichol swung the birch and twined the bays.” During his pupilage here of eight years, he gained that perfection in Greek, that, in later days, made him so skillful an interpreter of Homer. But his spiritual training was sadly neglected in a school, where he was taught

. . .  “much mythologic stuff, But sound religion sparingly enough—
No nourishment to feed his growing mind,
But conjugated verbs, and nouns declined.”

He was destined for the law, with ample promise, through family connections, of brilliant success. Accordingly, in 1749, he was articled to Mr. Chapman, a solicitor, and be­came a member of his household. Edward Thurlow, after­wards Lord Chancellor, was his associate in study at Lin­coln’s Inn. Much of his spare time and the most of his Sundays he spent, with Thurlow, at his uncle Ashley Cow­per’s, in Southampton Row, in the society of his fair cousins.

Three years later he took chambers in the Middle Temple, and, June 14, 1754, was admitted to the bar. In 1756, he was deprived of his father by death. Appointed Commis­sioner of Bankrupts, in 1759, he purchased Chambers in the Inner Temple. Twelve years he spent among the Templars, whom he describes as “citizen courtiers,”—“beaux, wits, poets, critics, and every character in the gay world.” He seems to have led all this while an idle sort of life, con­tributing now and then a brief article to a magazine, occa­sionally composing for amusement a few verses in the form of a translation or as an ode on some fanciful subject, but giving no great attention to his profession.

The reading clerkship, and the clerkship of the Commit­tees, of the House of Lords, became vacant in 1763. They were at the disposal of his cousin, Major William Cowper, and were offered to the barrister. He accepted them at once; but, on reflection, was so overpowered by extreme and morbid diffidence, as to relinquish the two offices in favor of the less lucrative clerkship of the journals. It was nec­essary for him to pass an examination, for which he began preparation, but even this overcame him; his reason was overthrown, and several suicidal attempts, happily frus­trated, compelled his removal, December 7, 1763, to the Asylum of the accomplished Dr. Nathaniel Cotton, at St. Alban’s.

Under the judicious treatment of Dr. Cotton, he emerged, at the end of eight months, from the deep gloom of despair and horror, into the light and liberty of the Gospel. His reason was restored, and he began a new life. His stay at the Asylum was prolonged until June, 1765, when he re­moved to Huntingdon, to be near his brother John, then in the University of Cambridge. Here he casually formed an acquaintance with the family of the Rev. Morley Unwin, teacher of a classical school. They were greatly attracted by his “most intelligent and engaging countenance,” his “well-proportioned figure,” and his “elegant manners.” They received him as a boarder, and made him one of their family. To this period is to be referred the composition of that sweet hymn, “Far from the world, O Lord! I flee,” etc.

Mr. Unwin died suddenly, in July, 1767. The Rev. John Newton was, at this time, Curate of Olney. At his sugges­tion, on the occasion of a visit of sympathy, Mrs. Unwin, with her son and daughter, removed to Olney, and Cowper accompanied them. They took a house, the garden of which was separated from Mr. Newton’s only by a wall, through which a gateway gave them easy communication. Here, from September, 1767, until November, 1786, Cowper found a delightful home.

His only brother, John, died in March, 1770, and the af­fliction brought on a return of Cowper’s malady. He lost his wonted cheerfulness, and relapsed gradually into a state of despondency. To divert his mind and to arrest the progress of the threatened insanity, Mr. Newton, with whom Cowper lived on terms of the most delightful inti­macy, proposed to him the joint preparation of a book of evangelical hymns. He had already written several, be­ sides the one just named. His hymn, beginning with “Jesus I where’er thy people meet,” had been written the year before (1769), to be sung at the opening of a new place for public prayer at Olney, the large room of “The Great House.” Cowper complied with the invitation, and, at various times within the next two years, he composed (with those he had already written) sixty-six hymns, distinguished by the letter “C” prefixed, in the Olney Hymns. That much admired production, “God moves in a mysterious way,” etc., was written, at the close of 1772, “in the twilight of depart­ing reason,” just after an abortive attempt, it is said, at self-destruction. He now sunk into an apparently hopeless state of gloom and wretched despondency, that continued, without a ray of sunshine, for five long years. Newton, having waited all this while for the recovery of his friend, put the hymn-book to press in 1779, as the Olney Hymns, a name by which it has become widely known in Great Britain and America.

His malady began to abate in 1778, and, gradually but slowly, he was restored to reason, hope, and peace. New­ton, at the close of the next year, removed to London, not, however, before introducing to Cowper the Rev. William Bull, a dissenting minister of the adjacent town of New­port-Pagnell, and a man of congenial spirit. The next year, Cowper had so far recovered the tone of his mind, as to undertake the composition of several poems of considerable length. Within the next two years, he wrote “The Progress of Error,” “Truth,” “Expostulation," “Hope,” “Charity,” “Conversation,” and “Retirement,” moral satires that still retain their popularity. They were published at London (1782) by Johnson, Newton’s publisher. At the suggestion of his greatly-endeared friend, the Rev. Mr. Bull, he trans­lated (October, 1782) several of the hymns of Madame Guyon. The translations were published in 1801, among them the two hymns, “My Lord! how full of sweet content,” etc., “O Lord! in sorrow I resign,” etc.

A mile from Olney, at Clifton, resided the Rev. Mr. Jones, whose wife’s sister had married Sir Robert Austen, Bart. Sir Robert had died, and his widow, Lady Austen, resided with her sister, Mrs. Jones. In 1781, she became a visitor at the humble abode of Mrs. Unwin. The next year, she took a house at Olney, and became an almost constant visitant at Mrs. Unwin’s, adding greatly, by her vivacity and fascination of manner, to the comfort and happiness of the invalid poet. “John Gilpin” was inspired by one of her playful stories; and, at her suggestion, “The Task” was undertaken in 1783, furnishing the poet with pleasant em­ployment for a year or two. Its publication in 1785 was a complete success, and gave him, at once, an undisputed place among the first and best poets of the age. It was followed the next year by his “Tirocinium: or a Review of Schools.”

It was also at the suggestion of Lady Austen that, in 1784, he began his translations of Homer, affording him abundant occupation, the remainder of his rational life. Mrs. Unwin removed, November, 1786, to a much more comfortable abode, at Weston Underwood, a mile from Olney, where the poet found himself in the midst of beau­tiful scenery, and congenial society. But the cloud came over him again, in January following, and rested on him for six months. At the close of the year he resumed his work. In 1790, he translated from the Latin, for Mr. Newton, the Rev. Mr. Lier’s Letters, published with the title, “The Power of Grace Illustrated.” Homer was completed and published (1791) under flattering auspices, the edition pay­ing him one thousand pounds. Not entirely satisfied with the performance, he commenced (1792) a revision of the en­tire work, on which he was occupied, much of the time, until his decease. It was published in 1802.

The few remaining years of Cowper were sad enough. Deeper and deeper fell the shadows, with intervals—grow­ing shorter and fewer—of glimmering light. He undertook to prepare an edition of Milton for the press, but did not complete the work. In 1792, he made a journey to Eartham, in Sussex, the residence of his friend, William Hayley. On his return, the malady increased, so that, in January, 1791, it took complete possession of his faculties. A literary pen­sion of £300 was granted him (May, 1794), by the crown.

At the urgent solicitation of his maternal cousin, the Rev. John Johnson, he removed, with Mrs. Unwin, August, 1705, to Norfolkshire, where, at North Tuddenham, Mundes­ley, and East Dereham, he was entertained by his mother’s relatives. At Dunham Lodge, Swaffham, he remained about a year, when, in October, 1796, he removed to Mr. Johnson’s home at Dereham. Mrs. Unwin died, December 17th, fol­lowing. Cowper so far recovered as to occupy much time, the next two years, with the revision of Homer, and the translation of Gay’s Fables. In March 1799, he wrote “The Castaway,” his last poetic composition. The next autumn and winter he failed rapidly. Dropsy ensued, and, April 25, 1800, he quietly passed away. His remains were laid to rest, May 2d, in St. Edmund’s Chapel, St. Nicholas Church, East Dereham. A marble slab now covers the spot, on which is carved the following inscription, written by his friend Hayley:

In Memory of WILLIAM COWPER, Esq.: Born in Hertfordshire, 1731. Buried in this Church, 1800:

Ye, who with warmth the public triumph feel,
Of talents dignified by sacred zeal,
Here, to Devotion's bard, devoutly just,
Pay your fond tribute, due to Cowper's dust!
England, exulting in his spotless fame,
Ranks with her dearest sons his favorite name.
Sense, fancy, wit, suffice not all to raise
So clear a title to affection’s praise:
His highest honors to the heart belong;
His virtues formed the magic of his song.

So lived and wrote, suffered and died, one of the loveliest and most accomplished Christian gentlemen of his age; “the most popular poet of his generation,” as Southey, his biographer, declares, “and the best of English letter-writ­ers.” “The popularity of Cowper,” says Dibdin, “gains strength as it gains age; and, after all, he is the poet of our study, our cabinet, and our alcove.” Precious is his mem­ory to every lover of sacred song.

by Edwin Hatfield
The Poets of the Church (1884)


William Cowper - Hymnology Archive

For many precious lyrics, the Christian world is indebted to William Cowper, the author of "The Task," and one of the most gifted of the British poets. His father, the Rev.


William Cowper
15 novembre 1731-25 avril 1800

Pour ses nombreuses paroles précieuses, le monde chrétien est redevable à William Cowper, l'auteur de «The Task», et l'un des poètes britanniques les plus doués. Son père, le révérend John Cowper, DD, aumônier de George II, était le fils de Spencer Cowper, l'un des juges de la Court of Common Pleas, et le neveu de William, le premier comte Cowper et Lord High Chancellor of Great La Grande-Bretagne. Le père du poète avait également un deuxième frère, Ashley, et une soeur unique, Judith. Ashley Cowper avait trois filles, dont l'une, Theodora Jane, sans la dissidence de son père, aurait été l'épouse du poète. Une autre fille, Harriet, a épousé Sir Robert Hesketh et est la «Lady Hesketh» de la correspondance du poète. La sœur de son père, Judith, a épousé le colonel Martin Madan et était la mère du révérend Martin Madan, de Londres, dont la collection d'hymnes (1760) était très populaire parmi les évangéliques de cette période. Sa fille, Mlle Madan, une correspondante attachante du poète, a épousé son cousin, le major William Cowper, le seul fils de son oncle William.

William Cowper, le poète, est né le 15 novembre 1731 à Great Berkhampstead, de cette  paroisse son père était le très respecté recteur. Sa mère était Anne, fille de Roger Donne, Esq., De Ludham Hall, Norfolkshire, et était une descendante, par quatre lignées distinctes, d'Henri III. Ce fait donne de la force à ces lignes mémorables qui ont été inspirées après des années par la vue du portrait de son excellente mère:

Je ne me vante pas de déduire ma naissance
Des reins trônant et des dirigeants de la terre;
Mais plus haut mes fières prétentions montent,
L'éon des parents est passé dans le ciel.

Elle est née en 1703 et décédée en 1737, lorsque William n'avait que six ans; une jolie femme chrétienne,

. . . "Dans les premières années sans vie,
Le meilleur des mères et la femme la plus gentille;
Qui ne connaissait ni ne pratiquait aucun art,
Sécurisée dans tout ce qu'elle souhaitait - le cœur de son mari. "

À la mort de sa mère, il a été envoyé à l'école du Dr Pitman, dans le hameau de Market Street, à huit ou dix milles au nord-est de chez lui. Ici, il est resté deux ans, quand, en raison d'une affection alarmante de ses yeux, il a été placé sous la garde d'une éminente oculiste à Londres. Dans sa dixième année, il a été envoyé à l'école de Westminster, "Quand Nichol a balancé le bouleau et enroulé les baies." Au cours de son élève ici de huit ans, il a acquis cette perfection en grec, qui, plus tard, l'a rendu si interprète d'Homère. Mais sa formation spirituelle a été malheureusement négligée dans une école, où il a appris

. . . "Beaucoup de trucs mythologiques, mais une religion saine avec assez peu de ..."
Aucune nourriture pour nourrir son esprit grandissant,
Mais les verbes conjugués et les noms ont diminué. »

Il était destiné à la loi, avec de grandes promesses, grâce à des liens familiaux, de brillants succès. En conséquence, en 1749, il a été stagiaire chez M. Chapman, un avocat, et est devenu membre de son ménage. Edward Thurlow, après Lord Chancellor, était son associé aux études au Lincoln’s Inn. Il passa une grande partie de son temps libre et la plupart de ses dimanches, avec Thurlow, chez son oncle Ashley Cowper, à Southampton Row, dans la société de ses beaux cousins.

Trois ans plus tard, il prit chambre dans le Temple du Milieu et, le 14 juin 1754, fut admis au barreau. En 1756, il est privé de son père par la mort. Nommé commissaire des faillis, en 1759, il achète des chambres dans le temple intérieur. Il a passé douze ans chez les Templiers, qu'il décrit comme des «citoyens courtisans» - «beaux, esprits, poètes, critiques et tous les personnages du monde gay». Il semble avoir mené tout cela pendant une vie oisive, contribuant de temps en temps un bref article à un magazine, composant occasionnellement pour le plaisir quelques vers sous forme de traduction ou d'ode sur un sujet fantaisiste, mais sans accorder une grande attention à son métier.

Le stage de lecture et le stage des comités de la Chambre des lords sont devenus vacants en 1763. Ils étaient à la disposition de son cousin, le major William Cowper, et ont été offerts à l'avocat. Il les accepta aussitôt; mais, à la réflexion, était tellement accablé par une méfiance extrême et morbide, qu'il a abandonné les deux bureaux au profit du clerc moins lucratif des revues. Il lui fallait passer un examen, pour lequel il avait commencé la préparation, mais même cela l'a vaincu; sa raison a été renversée et plusieurs tentatives de suicide, heureusement frustrées, ont contraint son renvoi, le 7 décembre 1763, à l'asile du docteur Nathaniel Cotton, à St. Alban.

Sous le traitement judicieux du Dr Cotton, il est sorti, au bout de huit mois, de la profonde obscurité du désespoir et de l'horreur, dans la lumière et la liberté de l'Évangile. Sa raison a été restaurée et il a commencé une nouvelle vie. Son séjour à l'asile fut prolongé jusqu'en juin 1765, date à laquelle il partit pour Huntingdon, pour être près de son frère John, alors à l'Université de Cambridge. Ici, il a fait connaissance avec désinvolture avec la famille du révérend Morley Unwin, professeur d'une école classique. Ils étaient grandement attirés par son «visage le plus intelligent et le plus engageant», sa «silhouette bien proportionnée» et ses «manières élégantes». Ils l'ont reçu comme pensionnaire et en ont fait l'un de leur famille. A cette période doit être rapportée la composition de ce doux hymne, «Loin du monde, O Seigneur! Je fuis », etc.

M. Unwin est décédé subitement, en juillet 1767. Le révérend John Newton était alors curé d'Olney. À sa suggestion, à l'occasion d'une visite de sympathie, Mme Unwin, avec son fils et sa fille, a été renvoyée à Olney et Cowper les a accompagnés. Ils ont pris une maison, dont le jardin n'était séparé de M. Newton que par un mur, à travers lequel une passerelle leur permettait de communiquer facilement. Ici, de septembre 1767 à novembre 1786, Cowper a trouvé une charmante maison.

Son seul frère, John, mourut en mars 1770, et l'affliction provoqua le retour de la maladie de Cowper. Il perdit sa gaieté habituelle et retomba progressivement dans un état de découragement. Pour détourner son esprit et arrêter les progrès de la folie menacée, M. Newton, avec qui Cowper vivait dans la plus intime des délices, lui proposa la préparation conjointe d'un livre d'hymnes évangéliques. Il en avait déjà écrit plusieurs, du côté de celui qui vient d'être nommé. Son hymne, commençant par «Jésus I où ton peuple se rencontre», avait été écrit l'année précédente (1769), pour être chanté à l'ouverture d'un nouveau lieu de prière publique à Olney, la grande salle de «La Grande Maison . »Cowper a répondu à l'invitation et, à divers moments au cours des deux années suivantes, il a composé (avec ceux qu'il avait déjà écrits) soixante-six hymnes, distingués par la lettre« C »préfixée, dans les Hymnes Olney. Cette production très admirée, «Dieu bouge d'une manière mystérieuse», etc., a été écrite, à la fin de 1772, «au crépuscule de la raison qui partait», juste après une tentative avortée, dit-on, d'autodestruction. Il plongeait maintenant dans un état de morosité et de désespoir apparemment désespéré, qui a continué, sans un rayon de soleil, pendant cinq longues années. Newton, après avoir attendu tout cela pendant le rétablissement de son ami, a mis le livre de cantiques sous presse en 1779, sous le nom de Olney Hymns, un nom sous lequel il est devenu largement connu en Grande-Bretagne et en Amérique.

Sa maladie a commencé à s'atténuer en 1778 et, progressivement mais lentement, il a été ramené à la raison, à l'espoir et à la paix. Newton, à la fin de l'année suivante, a déménagé à Londres, mais pas avant de présenter à Cowper le révérend William Bull, un ministre dissident de la ville voisine de Newport-Pagnell, et un homme d'esprit sympathique. L'année suivante, Cowper avait jusqu'à présent retrouvé le ton de son esprit, au point d'entreprendre la composition de plusieurs poèmes d'une longueur considérable. Au cours des deux années suivantes, il écrivit «Le progrès de l'erreur», «La vérité», «L'exposition», «L'espoir», «La charité», «La conversation» et «La retraite», des satires morales qui conservent toujours leur popularité. publié à Londres (1782) par Johnson, l'éditeur de Newton. À la suggestion de son ami très attachant, le révérend M. Bull, il traduisit (octobre 1782) plusieurs des hymnes de Madame Guyon. Les traductions furent publiées en 1801 , parmi eux les deux hymnes, "Mon Seigneur! comme plein de doux contenu", etc., "O Seigneur! dans la douleur, je démissionne", etc.

À un mille d'Olney, à Clifton, résidait le révérend M. Jones, dont la sœur de l'épouse avait épousé Sir Robert Austen, Bart. Sir Robert était décédé et sa veuve, Lady Austen, résidait avec sa sœur, Mme Jones. En 1781, elle est devenue visiteuse à la modeste demeure de Mme Unwin. L’année suivante, elle a pris une maison à Olney et est devenue une visiteuse presque constante chez Mme Unwin, ajoutant grandement, par sa vivacité et sa fascination pour les manières, au confort et au bonheur du poète invalide. «John Gilpin» a été inspiré par l'une de ses histoires ludiques; et, à sa suggestion, «La tâche» a été entreprise en 1783, fournissant au poète un emploi agréable pendant un an ou deux. Sa publication en 1785 fut un succès complet et lui donna aussitôt une place incontestée parmi les premiers et meilleurs poètes de l'époque. Il a été suivi l'année suivante par son «Tirocinium: ou une revue des écoles»

C'est également à la suggestion de Lady Austen qu'en 1784, il commença ses traductions d'Homère, lui offrant une occupation abondante, le reste de sa vie rationnelle. Mme Unwin a déménagé, novembre 1786, dans une résidence beaucoup plus confortable, à Weston Underwood, à un mile d'Olney, où le poète s'est retrouvé au milieu de beaux paysages et d'une société sympathique. Mais le nuage est revenu sur lui, en janvier suivant, et s'est reposé sur lui pendant six mois. À la fin de l'année, il a repris son travail. En 1790, il traduisit du latin, pour M. Newton, les lettres du révérend M. Lier, publiées sous le titre «The Power of Grace Illustrated». Homer fut achevé et publié (1791) sous des auspices flatteurs, l'édition payant lui mille livres. Pas entièrement satisfait de la performance, il a commencé (1792) une révision de l'œuvre entière, sur laquelle il a été occupé, la plupart du temps, jusqu'à son décès. Il a été publié en 1802.

Les quelques années restantes de Cowper furent assez tristes. De plus en plus profonds tombaient les ombres, avec des intervalles - de plus en plus courts - de lumière scintillante. Il s'est engagé à préparer une édition de Milton pour la presse, mais n'a pas terminé le travail. En 1792, il se rend à Eartham, dans le Sussex, la résidence de son ami, William Hayley. A son retour, la maladie s'aggrave, de sorte qu'en janvier 1791, il prend possession complète de ses facultés. Une pension littéraire de 300 £ lui fut accordée (mai 1794), par la couronne.

À la sollicitation urgente de son cousin maternel, le révérend John Johnson, il se rendit avec Mme Unwin, août 1705, dans le Norfolkshire, où, à North Tuddenham, Mundesley et East Dereham, il était diverti par les proches de sa mère. À Dunham Lodge, Swaffham, il est resté environ un an, quand, en octobre 1796, il a déménagé au domicile de M. Johnson à Dereham. Mme Unwin est décédée le 17 décembre suivant. Cowper s'est rétabli jusqu'à maintenant pour occuper beaucoup de temps, les deux prochaines années, avec la révision d'Homère et la traduction de Gay’s Fables. En mars 1799, il écrit «The Castaway», sa dernière composition poétique. L'automne et l'hiver suivants, il échoua rapidement. Une dropsie s'ensuivit et, le 25 avril 1800, il décéda tranquillement. Sa dépouille a été inhumée, le 2 mai, dans la chapelle Saint-Edmund, l'église Saint-Nicolas, East Dereham. Une plaque de marbre recouvre désormais l'endroit, sur laquelle est gravée l'inscription suivante, écrite par son ami Hayley:

À la mémoire de WILLIAM COWPER, Esq.: Né dans le Hertfordshire, 1731. Inhumé dans cette église, en 1800:

Vous, qui avec chaleur ressentez le triomphe public,
De talents dignes d'un zèle sacré,
Ici, au barde de la dévotion, juste dévotement,
Rendez-vous hommage, grâce à la poussière de Cowper!
L'Angleterre, exultant de sa renommée sans tache,
Rang avec ses fils les plus chers son nom préféré.
Sens, fantaisie, esprit, tout ne suffit pas à élever
Alors dégagez un titre aux louanges de l'affection:
Ses plus grands honneurs au cœur appartiennent;
Ses vertus ont formé la magie de sa chanson.

Ainsi vivait et écrivait, souffrait et mourait, l'un des gentilshommes chrétiens les plus beaux et les plus accomplis de son âge; «Le poète le plus populaire de sa génération», déclare Southey, son biographe, «et le meilleur des écrivains anglais». «La popularité de Cowper», dit Dibdin, «gagne en force à mesure qu'elle vieillit; et, après tout, il est le poète de notre étude, de notre cabinet et de notre alcôve. »Précieux est sa mémoire pour tout amateur de chant sacré.

par Edwin Hatfield
Les poètes de l'Église (1884)